CART: UNE SAISON 2001 QUI S'ANNONCE INFERNALE

SPORT AUTO par Sylvie Rainville, January 21, 2003

C'est dimanche le 11 mars, sur le nouveau circuit de Monterrey au Mexique, que sera donné le premier départ de la saison 2001 de la série CART FedEx. Les pronostics sur les équipes et les pilotes qui sont sur les rangs laissent croire que la nouvelle saison sera aussi intense et aussi chaudement disputée que l'an dernier. La série CART FedEx avait connu l'an passé la plus enlevante saison de son histoire avec onze vainqueurs différents et cinq pilotes bataillaient encore pour le championnat à la dernière course disputée au California Speedway de Fontana à la fin d'octobre. Dix-huit équipes et une trentaine de pilotes disputeront cette saison un calendrier de 21 courses dont deux seront présentées au Canada, à Toronto le 15 juillet, et à Vancouver, le 2 septembre. Une autre ville canadienne, Montréal, accueillera la série CART FedEx en août 2002, sur le circuit Gilles-Villeneuve. Marlboro/Penske en première ligne Après avoir accompli le plus spectaculaire retour l'an dernier, l'écurie Marlboro Penske et ses deux pilotes brésiliens, Gil de Ferran et Helio Castroneves, sont étiquetés comme l'équipe à battre cette saison. De Ferran, champion l'an dernier avec un total de 168 points, et Castroneves, qui finit septième, ont décroché un premier championnat pour l'écurie Penske depuis 1994 tout en remportant ensemble cinq victoires (deux par de Ferran et trois par Castroneves). L'équipe Penske, avec des voitures alimentées par des moteurs Honda, a marqué un spectaculaire retour en 2000, résultant d'une réorganisation pour mettre fin à une disette de trois ans sans victoire. Ainsi Gil de Ferran avait pris la relève de Al Unser Jr, de même que Greg Moore s'était joint à l'écurie Penske jusqu'à ce qu'il soit victime d'une accident tragique à Fontana en 1999 et soit remplacé par Castroneves. Plusieurs chambardements se sont succédés après la saison 2000, si bien que seulement quelques équipes ramènent les mêmes effectifs en 2001. C'est ainsi que Adrian Fernandez, deuxième au classement final des pilotes, a quitté l'écurie Patrick Racing pour lancer sa propre équipe ; Roberto Moreno, le vétéran de la série à 41 ans, retrouve un nouveau coéquipier en Jimmy Vasser chez Patrick Racing ; Scott Dixon, champion de la série IndyLights, rejoint Mauricio Gugelmin chez PacWest Racing ; deux nouvelles figures, le Brésilien Bruno Junqueira et le Français Nicolas Minassian, 1er et 2e du championnat de la Formule 3000 européenne, s'amènent avec l'équipe Target Chip Ganassi qui a perdu Juan Montoya, passé dans le camp de la Formule Un. Parmi d'autres pilotes, outre de Ferran et Castroneves, établis parmi des candidats au championnat cette année, Paul Tracy est du nombre après avoir fini 5e l'an dernier ; Kenny Brack, recrue de la saison 2000 qui finit 4e ; Patrick Carpentier qui a connu sa meilleure saison en carrière avec 101 points, en 11e place, et coéquipier de Alexandre Tagliani de l'équipe Player's/Forsythe. Faits à souligner, le tiers de la trentaine de pilotes dans la série CART FedEx 2001 sont des Brésiliens, trois sont Américains (Michael Andretti, Bryan Herta et Jimmy Vasser) ; Mercedes-Benz a tiré sa révérence comme motoriste, et pour la première fois, la série se déplace en Europe, plus précisément en Allemagne (15 septembre) et en Angleterre (22 septembre) en plus d'épreuves déjà tenues au Japon et en Australie. Calendrier de saison 2001 11 mars – Grand Prix de Monterrey, Mexique 8 avril – Grand Prix de Long Beach, É-U. 29 avril – Texas 600, Fort Worth, É-U 6 mai – Grand Prix Lehigh Valley, Nazareth, Pennsylvanie 19 mai – Firehawk Firestone 500, Montegi, Japon 3 juin – Miller Lite 225, West Allis, É-U 17 juin – Grand Prix de Detroit, Detroit 24 juin – Feightliner/GI Joe's 200, Portland, É-U 1er juillet – Grand Prix de Cleveland, Cleveland, É-U 15 juillet – Molson Indy, Toronto 22 juillet – Michigan 500, Brooklyn, É-U 29 juillet – Grand Prix Target, Cicero, É-U 12 août – Miller Lite 200, Lexington, É-U 19 août – Motorola 200, Elkhart Lake, É-U 2 septembre – Molson Indy, Vancouver 15 septembre – German 500, Lausitz, Allemagne 22 septembre – Rockingham 500, Corby, Angleterre 7 octobre – Gand Prix de Houston, Houston, É-U 14 octobre – Gand Prix de Monterey, Monterey, É-U 28 octobre – Honda Indy 300, Queensland, Australie 4 novembre – The 500, Fontana, É-U